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I'm studying Theoretical Computer Science!

今年感恩節,和好友W去了他的實驗室學長R家一起體驗美國人是怎麼過感恩節的。學長R和他的未婚妻是道地的Florida人,他們準備了豐盛的素食版美國南方感恩節大餐,從最簡單的biscuit(中文叫做比思吉)就令人驚艷。看似乾巴巴地烤麵團,吃起來卻是外酥內軟,伴隨著恰到好處的mozzarella cheese及parsley,好友W驚呼整晚光是吃這個biscuit就夠了(此外最後他還外帶了五個回家XD)。

在聚會中也見到了許久不見的學長Y,他和W一樣在唸evolutionary biology(演化生物學)的博士班,然而在聊天的過程中,卻非常意外的發現他這學期竟然在修Boaz開的CS121。為了強調我聽到這件事情的震驚程度,讓我補充一些關於這門課的背景。首先這是一門Harvard大學部主修CS的學生的必修課,在三年以前一直是由系寶級的老教授Harry Lewis使用經典教材Sipser穩穩當當的教了幾十年。而Boaz在我進入Harvard的那一年接手了這門課,並且新官上任三把火重新寫了本教科書,並且拋棄傳統的automata(自動機)還有Turing machine(圖靈機),改用NAND circuits作為計算模型,徹底顛覆理論計算機入門課的教授方式。身為一個學習理論計算機的博士生,我自認為可以理解Boaz的用意,不過很顯然地對於一般學生來說並不是這麼一回事。因為教科書和習題基本上是新的,網路上幾乎查不太到對於應付課程有幫助的資料,也因為如此這門課為窮苦的博士生們帶來了新的生意:有為數不少的學生尋求這門課的家教。於是身邊的學弟妹們有不少都受益於這波經濟成長,而我也聽到了許多關於這門課讓學生痛不欲生的故事…不過話說回來,提到這些的重點只是在於,身為一個學習演化生物的博士生,Y學長竟然跑來修Boaz這門令Harvard CS undergrad聞風喪膽的理論CS課,這大概就跟我跑去學習希臘文差不多般天方夜譚吧…

但是今天是感恩節,代表退選時間早就過去好些日子了,學期也只剩下兩三個禮拜,看起來Y學長還活得很開心,見到我還很開心的説,他錯過了我去給關於MRDP theorem的guest talk,不過他有看一下我寫的notes。也許,他真的是個被演化生物耽誤的理論計算家學者吧…

隨著時間的流逝,大家都遵守感恩節傳統,把肚子不斷的塞滿,並且最終倒在沙發上,無意識地玩著桌遊。最終到了回家的時間,我們一群人叫了台Uber,一起從學長R家回去學校。Uber司機是個友善並且帶有濃濃口音的羅馬尼亞人,一上車就關心我們車內暖氣夠不夠。一路上,他不但主動替我們小小繞路,讓不同的人在不一樣的地方下車,還在努力地開話題,讓身陷food coma的我們可以努力撐著不睡著。在一個話題又被尷尬的完結之後,他問了我們是不是Harvard學生,我們回答對呀,他鍥而不捨地追問那你們的主修是什麼呢?這時候學長Y突然豎直腰背,迅速地回答:「I’m studying theoretical computer science!」,坐在一旁的W倒抽了一口氣,瞬間靜默的空氣讓人意識到車內的暖氣真的有點不夠,而司機似乎也意識到了些什麼,尷尬的說:「I guess this is the end of the conversation…」,W接著幫腔:「Yeah. this happened everytime he introduced himself…」。心中無限委屈的我,不甘示弱地說:「Oh by the bay, I’m studying evolutionary biology!」,本來內心竊笑著等著看好戲,沒想到司機卻語帶興奮的說:「I just read a book about evolution last week! It’s about…」,我硬是靠著W平時教導的基礎知識,打算矇混過去,最後還是靠W和學長Y從容的把司機哄得十分開心。在感恩節的夜裡,一個fake演化生物學家不禁發出大哉問,以後到底要怎麼跟別人描述自己的職業?

這勾起我從一年半前以來不斷困擾的問題:該怎麼跟行外人描述我的研究?有一段時間,我都會說:「I’m studying computer science.」,然後大家就會很興奮的跟我談bitcoin, big data, cloud computing之類的東西,稍微有點背景的人會進入到machine learning或是AI等等。當有一天我終於受不了之後,我開始說:「I’m studying theoretical computer science.」,通常人們還是會很禮貌性的問我幾句,一些其他領域的博士班朋友可能會好奇的多問一些細節,但是通常話題都在下一班地鐵來了之後默默地轉換到等下要去吃什麼…我也曾經試著減少關於細節的描述,著重在大方向哲學性/方法性的介紹,努力忍住不要講出”circuit lower bound”這種咒語,而是說“證明沒有演算法可以快速的計算”云云。這一次的感恩節Uber事件,又再度提醒了我事態的嚴重,並且讓我想起Boaz的課:我們都試圖把我們覺得超有趣的東西(關於理論CS的任何東西),和身邊的人分享,卻忽略了一個很基本的問題:「關於理論CS,他們需要知道的是什麼?」。一聽到這個問題,我們心中必定蠢蠢欲動,,等不及把我們所有的知識和每個人分享。然而我們卻不敢認真去想(以及承認)一件事情:「也許對於一般人來說,甚至是一般的軟體工程師來說,多知道任何關於理論CS的東西,似乎完全不會讓他們的生活變得更好。」

也許“害怕承認自己所學所愛並不是所有人都能理解的”就是我過去一直以來的絆腳石,當別人問你的專業是什麼時,他也許只是沒話說,也許只是關心你,大概只有在很少的情況是真的想要知道,而在這很少的情況中又只有更少的時候他們有時間精力和能力去理解。所以或許我該坦然接受這個事實吧,理論CS本來就跟美食不一樣,不是大部分人都可以品味的,就如同我也不懂希臘文學家們在做什麼一樣。下一次,當有人在問我是幹什麼的時候,也許我該回答:「我是個被理論CS耽誤的廚師」,然後展示給他們看我做個的料理吧…